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Un fósil de las primeras galaxias del universo, visto junto a Andrómeda

  • Llamada Pegasus V, se detectó por primera vez como parte de una búsqueda sistemática de enanas de Andrómeda

Un fósil de las primeras galaxias del universo, visto junto a Andrómeda / Europa Press

Una inusual galaxia enana ultra-débil ha sido descubierta en el borde de la galaxia de Andrómeda usando varios telescopios. Puede tratarse de una de las primeras galaxias del universo.

Llamada Pegasus V, se detectó por primera vez como parte de una búsqueda sistemática de enanas de Andrómeda coordinada por David Martínez-Delgado del Instituto de Astrofísica de Andalucía, España, cuando el astrónomo aficionado Giuseppe Donatiello encontró una "mancha" interesante en los datos de un Imagen de Encuestas de imágenes heredadas de DESI.

La imagen fue tomada con la Cámara de Energía Oscura fabricada por el Departamento de Energía de EEUU en el Telescopio Víctor M. Blanco de 4 metros en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo (CTIO). Los datos se procesaron a través de Community Pipeline, que es operado por Community Science and Data Center (CSDC) de NOIRLab.

Las observaciones más profundas de seguimiento realizadas por astrónomos que utilizan el telescopio Gemini North más grande de 8,1 metros con el instrumento GMOS, revelaron estrellas débiles en Pegasus V, lo que confirma que es una galaxia enana ultra-débil en las afueras de la galaxia de Andrómeda. Gemini North en Hawai es la mitad del Observatorio Internacional Gemini.

Las observaciones con Gemini revelaron que la galaxia parece ser extremadamente deficiente en elementos más pesados en comparación con galaxias enanas similares, lo que significa que es muy antigua y probablemente sea un fósil de las primeras galaxias del Universo.

"Hemos encontrado una galaxia extremadamente débil cuyas estrellas se formaron muy temprano en la historia del Universo", comentó en un comunicado Michelle Collins, astrónoma de la Universidad de Surrey, Reino Unido y autora principal del artículo que anuncia este descubrimiento. "Este descubrimiento marca la primera vez que se encuentra una galaxia tan débil alrededor de la galaxia de Andrómeda utilizando un estudio astronómico que no fue diseñado específicamente para la tarea".

Fósiles de las primeras galaxias

Las galaxias más débiles se consideran fósiles de las primeras galaxias que se formaron, y estas reliquias galácticas contienen pistas sobre la formación de las primeras estrellas. Si bien los astrónomos esperan que el Universo esté repleto de galaxias débiles como Pegasus V, aún no han descubierto tantas como predicen sus teorías. Si realmente hay menos galaxias débiles de las predichas, esto implicaría un serio problema con la comprensión de la cosmología y la materia oscura por parte de los astrónomos.

Por lo tanto, descubrir ejemplos de estas galaxias débiles es un esfuerzo importante, pero también difícil. Parte del desafío es que estas débiles galaxias son extremadamente difíciles de detectar, ya que aparecen como unas pocas estrellas dispersas escondidas en vastas imágenes del cielo.

"El problema con estas galaxias extremadamente débiles es que tienen muy pocas de las estrellas brillantes que normalmente usamos para identificarlas y medir sus distancias", explicó Emily Charles, estudiante de doctorado en la Universidad de Surrey que también participó en el estudio. "El espejo de 8,1 metros de Gemini nos permitió encontrar estrellas antiguas y débiles que nos permitieron medir la distancia a Pegasus V y determinar que su población estelar es extremadamente antigua".

La fuerte concentración de viejas estrellas que el equipo encontró en Pegasus V sugiere que el objeto es probablemente un fósil de las primeras galaxias. Cuando se compara con las otras galaxias débiles alrededor de Andrómeda, Pegasus V parece excepcionalmente vieja y pobre en metales, lo que indica que su formación estelar cesó muy pronto.

"Esperamos que un mayor estudio de las propiedades químicas de Pegasus V proporcione pistas sobre los períodos más tempranos de formación de estrellas en el Universo", concluyó Collins. "Esta pequeña galaxia fósil del Universo primitivo puede ayudarnos a comprender cómo se forman las galaxias y si nuestra comprensión de la materia oscura es correcta".

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